Vol et dégradations à la grotte de Tautavel, haut lieu de la préhistoire

0 21.11.2011 09:46

La grotte de Tautavel (Pyrénées-Orientales), haut lieu de la préhistoire, a été le théâtre d'un vol et de dégradations commises par des individus qui ont emporté un moulage de la face de l'homme de Tautavel et brisé un crâne d'ours vieux de 560.000 ans, a-t-on appris jeudi auprès du site.Le ou les auteurs semblent s'être introduits dans la grotte mardi après le départ, vers 19H30, des derniers fouilleurs qui y travaillaient, a indiqué Tony Chevalier, paléoanthropologue actuellement chef des fouilles. Ils seraient tout simplement passés par-dessus les grilles qui ferment la grotte.Les fouilleurs ont découvert consternés à la reprise du travail mercredi que le moulage en silicone de la face de l'homme de Tautavel, placé dans une niche à flanc de paroi, avait disparu, a rapporté M. Chevalier.Ils se sont aussi rendu compte que les voleurs avaient apparemment essayé d'extraire du sol un crâne d'ours fossilisé. Le vestige, que les fouilleurs avaient seulement partiellement dégagé des sédiments, s'est brisé à hauteur des naseaux et un peu à l'arrière du crâne, et les voleurs ne sont parvenus à repartir qu'avec une canine.Tautavel, formidable gisement de fossiles humains et animaux, occupe une place toute particulière sur la carte mondiale de la préhistoire. C'est là qu'en 1971 l'équipe de Henry de Lumley a découvert un crâne vieux de 450.000 ans, restes d'un jeune homme d'une vingtaine d'années. Il a longtemps été le plus ancien vestige d'homo erectus européen jusqu'à de nouvelles découvertes plus récentes ailleurs. Mais, selon Tony Chevalier, l'homme de Tautavel reste le plus vieux visage d'homo erectus européen.Si de l'aveu même de M. Chevalier, le vol et les dégradations ne vont "pas bouleverser nos recherches" parce que plus de 100.000 objets et d'autres ours ont été trouvés dans la grotte, "ça fait mal au coeur de mettre autant de soin à dégager des vestiges et de voir ça fracturé" en si peu de temps.Il aurait fallu au minimum deux semaines, estime-t-il, pour dégager l'ours et le matériel alentour en veillant à ce que les os ne se brisent pas et à préserver l'environnement.Ces actes posent aussi la question de la sécurité du site et du rapport entre les chercheurs et le public.La grotte n'est pas gardée. Le centre de recherches créé sur les lieux est seulement protégé par une alarme. C'est là, dans une armoire forte, qu'est conservé le crâne original de l'homme de Tautavel.Quant au public, c'est précisément pour lui qu'un moulage avait été exposé. Et c'est le crâne d'ours que les chercheurs montraient aux visiteurs quand ils voulaient rendre visible leur travail.Ce qui reste du crâne de l'ours, "on va le cacher, tant pis, les gens ne le verront plus", dit M. Chevalier.C'est d'autant plus "rageant" qu'en dehors de groupes accueillis une fois par semaine, la grotte ne se visite pas facilement. Mais les chercheurs et les fouilleurs consentent néanmoins à recevoir les touristes qui, après avoir profité des gorges en contrebas, montent jusque-là en escaladant.M. Chevalier soupçonne que le vol ait été commis par un ou plusieurs de ces visiteurs ayant profité des explications fournies dans la journée par les chercheurs. Car, s'il ne s'agissait à l'évidence pas d'un professionnel et qu'il était dépourvu de matériel, le crâne de l'ours n'était pas évident à repérer, mais "la personne savait où elle allait".

 

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